Ездовое собаководство известно с каменного века у народов северной Европы, Азии и Америки и прилегающих к ним островов. Впервые ездовые лайки были выведены на Камчатке, Чукотке и в Якутии. Здесь была создана наиболее передовая для того времени техника ездового собаководства, распространившаяся затем по всему Крайнему Северу. Считается, что ездовое собаководство зародилось несколько тысячелетий назад (гораздо раньше езды на оленях) на северо-востоке Азии, там, где теперь находятся Якутия, Чукотка и Камчатка. Вначале 1990-х годов на острове Жохова (архипелаг Новосибирские острова) бы­ла обнаружена охотничья стоянка. По сообщениям археолога В. Питулько, там найдены остатки нарт, собачьей упряжи и кости собак. Возраст находки 7800-8000 лет, это самая древняя из обнаруженных учеными стоянок в высокоширотной Арктике.

Собака — единственное домашнее животное, которое приспособлено для работы в условиях суровой вечной мерзлоты, где температура воздуха нередко опускается ниже 600. Несмотря на развитие техники, собаки — единственный вид транспорта и по сей день у оседлого населения приморья и приречья, где невозможно передвижение даже на оленях. Кроме перевозки людей и грузов, ездовых лаек используют для промысла нерпы. Они разыскивают продушины зверя в береговом припае. С этими лайками охотятся также на диких северных оленей (в Америке — на карибу), а в прошлом и на белых медведей. (В таежной зоне одновременно существовали охотничьи и ездовые лайки, однако в тундре были только ездовые собаки.) Ездовые лайки должны, с одной стороны, хорошо работать в упряжке, подавляя охотничьи инстинкты, а с другой — защитить своего хозяина от медведя, помочь ему в охоте на нерпу.

Трудно переоценить ту роль, которую сыграла ездовая лайка в покорении и освоении человеком Севера. В России, начиная с XVIII века и вплоть до 1970 годов, ни одна северная экспедиция не обходилась без ездовых собак. С помощью собачьих упряжек в 1909 году Пири открыл Северный полюс, а в 1911 году Амундсен достиг Южного полюса. Путешественники знали, что весь успех зависит от четвероногих помощников, поэтому нередко сами голодали, но оставляли провизию для собак. Только ездовые лайки могут выжить в условиях Севера. Известно, что во время золотой лихорадки промышленники брали с собой на Аляску собак всевозможных пород, но доходили они до цели только с ездовыми лайками, которых в то время в больших количествах вывозили из России — Восточной Сибири. Это были ездовые собаки коряков, чукчей, нивхов, остяков (хантов).

Ездовые лайки отличаются крупным ростом, несколько растянутым форматом, мощным и грубым телосложением, небольшими ушами. Они спокойны и уравновешенны, лают только в исключительных случаях, обычно воют или рычат. В их облике и повадках много волчьего, поэтому часто при съемках фильмов и поручают «играть» роль волков.

Ездовые лайки не очень привязываются к человеку, плохо поддаются дрессировке, легко дичают. Они абсолютно не нуждаются в уходе, сравнительно мало едят. Кормят их в основном морожено рыбой — юколой, а иногда отходами о туш китов и тюленей. Спят собаки прямо на снегу, выкапывая небольшую ямку, сворачиваются в ней калачиком и пушистым хвостом прикрывают морду. Метел наносит над собакой холмик снега, который согревает ее.

В зависимости от природных условий обычаев народов ездовых собак запрягают по-разному. Упряжка состоит, как правило, из 8-12 собак, при средней нагрузке 40-50 кг на каждую. В день такая упряжка проходит 150-200 км. Одна упряжка преодолела 653 км за 74 часа 17 минут. В Сибири и на Камчатке ездовых собак запрягают цугом, попарно: восемь собак и девятый — вожак во главе. Такой способ удобен для передвижения по пушистому мягкому снегу. При езде по неровным льдам эскимосы Северной Америки и индейцы Северной Канады запрягают своих собак веером. Золотоискате­ли запрягали собак друг за другом в одну линию. В Гренландии принято располагать собак поочередно в две линии с вожаком во главе.

Сибирские лайки более горячие и быстрые, они бегут галопом или рысью. На их основе в Америке выведена порода хаски, которая широко применяется для спортивных соревнований. Американские ездовые собаки — эскимосская и гренландская лайки и аляскинский маламут — более тяжелого склада, сани с по­клажей тянут шагом или трусцой.

Гонки на собачьих упряжках, как спортивное мероприятие с четко оговоренными правилами, зародилось в начале века на Аляске во времена «золотой лихорадки», хотя достоверно известно, что традиционные состязания между каюрами проводились на Чукотке, Камчатке и в других местах на протяжении веков. Выявление сильнейших упряжек для коренных жителей Севера России было жизненной необходимостью, а в Америке оно как очень азартное и массовое зрелище в середине 1920-х годов превратились в отдельный вид спорта. Дистанция гонок — от 25 км в однодневных соревнованиях до 2000 км в марафонских гонках («Айдитарод», «Берингия»). В эти же годы в Европе появился другой вид гонок на собаках — ски-пулка. Скандинавский охотник уходил в лес на лыжах, впереди него бежала собака, которая везла небольшую нарту (пулку), соединяющуюся с поясом охотника шнуром длиной около двух метров. В нарте лежало снаряжение, необходимое охотнику влесу (топор, капканы, котелок и т.д.), а также запас провизии для охотника и собаки. Этот способ передвижения и стал родоначальником очень популярного вида гонок — ски-пулка. Собак может быть от одной до трех, запрягаются они «гуськом» и везут за собой нарточку (пулку) с определенным весом, рассчитанным на каждую собаку. Дистанция от 5 км В эстафетедо 50 км В индивидуальных гонках.

Скиджоринг близок к виду ски-пулка, за исключением нарточки: лыжник бежит непосредственно за собакой, связанный с ней амортизационным шнуром; собака обычно только одна. Скиджоринг используется для индивидуальной тренировки вожаков упряжек, а последнее время стал популярным отдельным классом. В 2001 году скиджоринг впервые включен в чемпионат мира, который проходил на Аляске в Фэрбенксе. Дистанцияв этом классе — до 12 км.

Поначалу в гонках использовались главным образом собаки северных пород. На Аляске в начале века отлично зарекомендовали себя ездовые, вывезенные с Чукотки, Камчатки и Якутии. Знаменитый Леонард Сеппала одерживал свои многочисленные победы в гонках на упряжке, собранной именно из таких собак. Оценив и полюбив их за выдающиеся рабочие качества, дружелюбие и дрессируемость, он занялся разведением их в своем питомнике, тем caмым положив начало породе «сибирский хаски». Под этим названием ее зарегистрировали в Американском кеннел-клубе в 1932 году. На 60- 70-е годы 20 века приходится расцвет этой породы: в выставочных рингах и на гонках побеждают одни и те же собаки. В дальнейшем увлечение шоу ­ разведением привело к тому, что собаки этой породы в значительной степени потеряли свои рабочие качества. Это вынудило спортсменов заняться созданием нового типа собак: за основу брался все тот же сибирский хаски, а к нему приливали крови легавых, гончих и борзых. Таким образом увеличивалась скорость и выносливость собак. Новая порода находится в стадии формирования; она не признана Американским кеннел-клубом, поскольку разведение ведется исключительно по рабочим качествам – экстерьер в расчет не принимается. Называется эта порода — «аляскинский хаски».

В Европе в классах пулки и скиджоринга также используются курцхаар и некоторые другие легавые, а также гончие. Собаки служебных пород (доберманы, ризеншнауцеры), хотя и обладают прекрасными скоростными качествами, вгонках практически не используются, таккак зачастую проявляют агрессию по отношению к другим собакам и людям — качество, несовместимое со спортивными соревнованиями.

В нашей стране, если не считать традиционных состязаний каюров Крайнего Севера, гонки на собаках — молодой видспорта. Регулярные соревнования по правилам Европейской ассоциации гонок на собаках (ESDRA) проводятся с начала 1990-х годов. Сначала это были многодневные гонки «Берингия» и «Надежда» на Чукотке и Камчатке, а затем «Московия-96» (Москва — Санкт-Петербург). С 1998 года каждую зиму проводится чемпионат РОССИИ, а также 3-4 региональных соревнования.

Во многих странах Америки и Европы очень популярны соревнования ездовых собак. В США с 1969 года в городке Или штата Миннесота каждую зиму проводят Всеамериканский чемпионат собачьих упряжек, которых там собирается более сотни. Вначале стартуют упряжки в память о тех днях, когда в Америке на севере не было другого транспорта. Затем соревнуются одиночки — собака сдвигает с места максимальный груз (вейтпуллинг). В испытаниях на быстроту, слаженность в работе ивыносливость участвуют упряжки с любым числом собак. Большие упряжки проходят по замерзшему озеру и леснымтропам 27 км, а малые упряжки, состоящие из одной-трех собак, — 5 км.

В Канаде в Квебеке проводят международные «Дерби упряжек» на 192 км. В провинции Манитоба — «Гудзонские Дерби» на 320 км. Так, в 1922 году эта дистанция была преодолена за 24 часа 51 минуту, а в 1929 году — за 37 часов. Известны также соревнования «Дерби Ред Ривер» на 835 км от Виннипега, столицы Манитобы до Сан-Пауло в Миннесоте. Один из рекордов этой дистанции установлен Альбертом Кэмвеллом на упряжкеиз 6 собак — 118 часов.